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제 9 회

제 3 장

불길처럼 타오르라

9


《이런 경우에는 접수하기 곤난합니다. 부득불 본직장에 다시 수속을 의뢰하기마련이지요. 파견장과 함께 근무이동증과 기사자격증이 첨부되여야만 한단 말입니다. 이 파견장도 그것들이 있을 때만 효력을 나타내니까요.》

곱살하게 생겼으나 겉보기와는 달리 몹시 깔진깔진한 제철소의 지도원은 진호의 미진된 수속에 대해 이렇게 말하면서 좀처럼 접수할 의향을 보이지 않았다.

그의 태도는 상대가 누구든, 설사 이전 직급이 굉장히 높은 사람이라 해도 자기한테는 마찬가지며 아무리 불가피한 사정이 있다 해도 이 엄격한 절차야 어떻게 어길수 있느냐는듯 한 사뭇 근엄한 기색이였다.

《어떻게 하겠습니까, 사정이 그렇게 된걸. 올 때 단단히 부탁을 해놨으니까 수일내로는 나머지 문건들이 도착할겝니다.》

《그럼 그때 가서 접수해야지요.》

《아니, 지도원동무! 그러지 말고 사정 좀 봐주시오. 그때까지 난 어떡하랍니까? 할일없이 그저 빈둥거리란 말입니까? 접수하고 안하고 하는거야 지도원동무 손에 달린게 아닙니까, 예?》

자기를 흘끔 쳐다보는 그의 눈길에서 어떤 반응이 있다는것을 느낀 진호는 더욱 간절한 표정을 지어보이며 없는 비위를 부렸다.

《제발 날 좀 살려주시오. 내같은 햇내기야 지도원동무가 도와주지 않으면 한발자국도 움직일수 없지 않습니까. 부탁입니다.》

《…》

아니나다를가 지도원은 더없이 중대한 문제에 직면한 사람처럼 심각한 기색을 지었다. 그러고보면 속은 그다지 까다로운 사람이 아닌것 같았다.

자기 운명은 전적으로 지도원의 결심여하에 달려있으니 그저 불쌍하게 생각하고 관대하게 처분해달라는듯 한 표정을 짓고있는 진호였으나 속으로는 지금 자기가 정말 그토록 바라마지않던 새 일터에 와있는가를 실질적으로 또 온몸으로 느껴보고싶은 충동에 더 옴해있었다.

그는 창밖으로 채 식지 않은 시뻘건 강괴들을 실은 기차가 지나갈 때면 얼른 거기에 정신을 팔았고 멀리에서 쿵쿵 하는 열풍소리가 바람을 타고 들려올 때면 마치 음악을 즐기는 사람이 고조되는 선률에 귀를 기울이듯 자못 커다란 흥분을 느끼며 듣고있었다.

이 얼마나 놀라운 일인가! 어떻게 믿을수 있단 말인가!

방금전에 수도를 떠난 자기가 어느새 철갑을 두른 로체들이 우뚝우뚝 솟아있고 짙은 갈색연기에 휩싸여있는 제철소에 와있다는것을 아니, 그처럼 중대하게 여겨오던 일신상의 변화가 눈깜빡할 사이에 벌어졌다는것을. 그러고보면 생활의 대하란 얼마나 거창한것인가! 과연 얼마나 광대한 생활이 우리 주위에 펼쳐져있는가!

그는 하늘같이 넓고 바다같이 깊으며 또 파도와 같이 장엄한 생활의 대하가 자기를 휩싸고있음을, 그 대하속의 자기란 마치 백사장의 모래알과 같이 미세한것에 지나지 않는다는것을 새삼스레 깨닫지 않을수 없었다.

이런 느낌은 흡사 기차를 타고 오면서 혼곤히 잠들었던 자기가 어떤 소란스런 정거장에서 깨난듯 한 느낌 아니, 그보다 어떤 사나운 일진광풍에 휘몰려 날아온것 같은 착각이 일게 하는것이였다.

사실 그는 제철소사람들이 자기를 어떻게 맞아줄가 하는 생각으로 하여 저으기 위축된 상태에 있었다. 그러나 눈앞에 펼쳐진 야금기지의 거창한 위용은 대번에 그런 고민을 일축케 해주었을뿐아니라 한갖 옹졸한 생각에 젖어있는 자신을 더없이 어리석은 존재로까지 느끼게 했다. 바로 이 점이 그를 기쁘게 했던것이다.

《그러니 기어이 깡철인가요?》

《녜?》

공장정문으로 들어서고있는 견학생대렬을 보느라고 진호는 미처 그의 말을 새겨듣지 못했다.

《꼭 깡철직장으로 가시겠나 말입니다.》

마침내 지도원은 어떤 대가를 치르더라도 위기에 처한 한 인간을 구원해주어야겠다는 의로운 결심을 품은 사람마냥 못내 심중한 태도로 대장을 펼치였다.

《그렇습니다, 꼭 강철직장입니다.》

《그렇다-》

히죽이 웃는 그의 미소는 보매 자기에 대한 긍지와 함께 자기 일에 대한 보람을 나타내는상싶었다.

《그런데 이걸 보십시오. 흔히 대학을 졸업하거나 연구기관에서 오는 동무들을 보면 첨엔 모두 깡철이요, 용광로요 하고 현장을 택하지만 후에 가선 하나같이 기술부나 연구소로 옮겨앉군 하지요.

물론 사업상필요도 있겠지요. 그러나 그럴바하군 아예 첨부터 기술과나 연구소에 적을 붙이는게 어떻습니까. 기사장동무와 토론해볼테니 말입니다.》

배치부서쯤은 자기의 결심에 따라 얼마든지 변경시킬수 있다는 겸손한 우월감을 그의 얼굴에서 읽은 진호는 비로소 이 지도원이 사업을 갓 시작했다는것과 처음 대상하는 사람에겐 누구에게나 이런 태도를 취하며 거기에서 일종의 만족을 느끼고있다는것을 짐작할수 있었다. 그런 느낌은 은연중 웃음이 나오게 했다.

《아니, 전 꼭 강철직장에 가야겠습니다. 후에 지도원동물 성가시게 굴지 않을테니 걱정마십시오.》

《그런 말도 누구나 첨엔 다 하지요. 하여간 모두들 신통하다니까. 깡철이라… 그렇게도 깡철이 소원이라면 어디 토론해봅시다.》

거듭 《깡》, 《깡》하고 발음하는데 각별한 재미를 느끼고있는듯 한 그의 버릇을 어쩐지 야유해보고싶어진 진호는 《어떻게든 그 강-철로 가게 해주십시오.》하고 부러 《강》이라는 발음을 유연하게 해보였다.

《기어이 깡철이라…》

다시 이렇게 중얼거린 그는 그 《깡》이라고 발음해보는 만족만은 종내 버리지 않은채 사무실을 나섰다.

진호가 수속들을 마저 끝내지 못하고 오게 된것은 그럴만한 사정이 있었다. 차마 수속이 다될 때까지 앉아기다릴수가 없었던것이다.

그 사실을 알고난 다음에는 어떻게 자기가 하는 일없이 빈둥거릴수 있었던지 리해할수 없었고 또 그런 자신이 가증스럽기까지 했다.

얼마전 정무원(당시)에서는 중유를 각 부문들에 배정하게 되였는데 아무리 짜보아도 애초의 계획과는 달리 극히 필요한데만 그것도 적은 량밖에는 차례지지 않았다는것이다.

정무원에서는 이런 실태를 부득불 어버이수령님께까지 보고드리지 않을수 없었다.

사정을 구체적으로 료해하신 어버이수령님께서는 이미 작성된 배정안을 거듭 보시다가 어째서 제철소에는 중유가 배당되지 않았는가고 물으시였던것이다.

뜻밖의 물으심에 의아해진 일군이 제철소에서는 본래부터 제기된것이 없었다고 말씀올리자 그이께서는 미소를 지으시며 《내 그럴줄 알았소. 내가 회의때마다 우리의 연료로 쇠를 녹일수 없겠는가를 연구해보라고 했더니 이 동무들이 중유가 요구되는데도 선뜻 달라고 하지 못하는 모양이요. 일전에 알아보니 제철소에 중유가 얼마 없더란 말이요.》 하시면서 다음과 같이 말씀하시였던것이다.

《동무들, 생각해보시오. 만들어놓은 기계를 돌리기도 힘든 일인데 새로운것을 만들어내는 일이 어떻게 쉽게 이루어지겠소. 중유가 긴장되는 이런 때일수록 우린 그 동무들을 먼저 생각해주어야 하오. 중유가 떨어져가는데도 감히 달라고 제기하지 못하는 그 동무들의 심정이 어떻겠소. 어떤 일이 있어도 그 동무들한테 먼저 줍시다.》

이 말씀을 전달받는 순간 진호는 그 자리에서 움직일수 없었다.

너무도 크나큰 은덕에 목이 메여 저절로 눈굽이 달아올랐다. 우리 수령님이 아니고서야 누가 그처럼 뜨거이 또 속속들이 헤아릴수 있는 은정이고 사랑이랴!

그러나 감격만이 아니였다. 감격보다 더한 자책이, 뼈아픈 자책이 곧 페부를 사정없이 찌르는것이였다.

얼마나 간절하시면, 얼마나 바람이 크시면 이런 말씀을 다 하시는것일가? 그는 수령님의 이 말씀이 주체야금법을 완성하기 위해 노력하는 연료연구소나 해당 부문의 과학집단에게만이 아니라 자기에게 하신 말씀같았고 또 자기때문에 하신 말씀인것만 같았다. 그럴수록 아직 한번도 느껴보지 못한 죄책감, 평생을 두고도 용서받을수 없는 그런 죄스러운 자책에 휩싸였다.

더우기 새 연료를 연구하기 위해 현지에 내려왔다가 이러저러한 사정으로 당분간은 새 연료취입이 불가능하다는것을, 때문에 중유를 계속 공급해줄것을 제기한 명식이네의 처사가 괘씸하고 불만스럽기짝이 없었다. 그럴수만 있다면 당장이라도 자기 한몸이 쇠를 녹일수 있는 한줌의 연료가 되여 보란듯이 로안으로 뛰여들고싶었다.

남들처럼 아직 몸가까이에서 직접 뵈옵는 영광을 지닌적은 없지만 명절날 광장의 주석단에서 군중들의 물결에 휩싸여 발을 구르며 환호하는 자기에게도 그처럼 다정한 미소를 보내주시던 자애로운 모습, 한평생을 오로지 인민을 위해서만 바치시는 로고로 하여 이젠 머리에 흰서리가 내리신 그 인자하신 수령님의 영상이 떠오르자 저절로 두눈에 눈물이 핑 고이는것이였다.

(잘못했습니다, 수령님! 외람되게 행동한 저를 용서해주십시오.

어떤 일이 있어도 새 연료를 만들어 다시는, 다시는 수령님께서 심려하시지 않도록…)

그 즉시 그는 짐을 꾸려들고 기차에 올랐던것이다.

장차 일이 어떻게 될것인가 하는것은 알수 없었으며 또 생각조차 할수 없었다. 다만 제멋대로 흩어지고 분산되여있던 자기의 모든 힘이 하나로 집중되여 무서운 정력으로 줄달음치고있음을 느낄뿐이였다.

(저기가 바로 내 일터란 말이지!)

창가에 다가서서 정문어구에 있는 우람찬 강철직장을 흥분된 심정으로 바라보던 그는 갑자기 무엇에 놀란 사람처럼 후다닥 뒤로 돌아섰다. 한가지 생각이 번개같이 떠올랐기때문이였다.

다짜고짜 책상우에 있는 송수화기를 움켜쥔 그는 접단기를 두드려댔다.

자기가 왔다는것을 알기만 하면 대번에 그 왕눈을 디룩거리며 어쩔줄 몰라할 태수, 바로 그 막역친구를 통해서 자기에게 일어난 모든 변화를 새로이 확인해보고싶었던것이다. 지금은 오직 그만이 자기를 납득시킬수 있는 유일한 존재처럼 여겨지는것이였다.

《기술과에 부탁합니다.》

교환수특유의 선명한 목소리가 들려오기 바쁘게 그는 이렇게 말했다.

《기술과 어느 부서예요?》

(어느 부서?)

태수의 편지구절을 되새겨보았으나 어느 부서에 있다는것은 적혀있지 않은것 같았다.

《가만 있자, 야금기계과던가?》하고 중얼거리는데 대번에 까르르하는 웃음소리가 고막을 찔렀다.

《여기가 뭐 대학인줄 아세요? 설비면 설비겠지…》

《옳소, 옳소! 거기가 맞겠소.》

교환수의 무랍없는 핀잔도 그에게는 유쾌하기만 했다.

《설비외다.》

대뜸 교환수의 목소리와는 너무도 대조되는 굵직한 목청이 들려오는 바람에 그는 상대가 틀림없이 주임석에 앉아있는 위풍도도한 과장이 아니면 그쯤되는 사람이라고 짐작하고 한껏 공손한 억양으로 태수의 이름을 댔다.

《태수?》

이렇게 되뇌인 그는 곧 뭐라고 일러주는데 무슨 말인지 통 가려들을수 없었다.

《뭐라는지요?》

《사별 80톤 말이요.》

(사별 80톤? 이거야 도대체 무슨 소린지 알수 있나!)

《아니, 여보십시오, 전 사람을 찾는데요. 태수동물 말입니다.》

《그러게 사별 80톤이라잖소.》

(챠! 이거라구야.)

사정을 구체적으로 얘기하고싶었으나 상대방의 억양이 어찌도 위엄스러운지 도저히 그럴 용기가 나지 않았다.

《누구요?》

상대방의 어조에는 자기 말을 알아듣지 못하는데 대한 로골적인 불만이 어려있었다.

《새로 제철소에 파견돼온 사람입니다. 태수의 동창생이지요. 진호라면 아마…》

《그럼 가보우다나.》

《어델 말입니까.》

《사별 80톤 말이요. 용광로뒤에 있으니까 후문으로 가는게 빠를거외다.》

그제야 진호는 그 괴상한 이름으로 불리우는것이 어떤 설비라는것을, 그렇게만 불러도 이곳 사람들은 다 아는 그런 설비라는것을 짐작했다.

(꽤나 을러댈 관료주의자겠군!)

송수화기를 내려놓으면서 진호는 방금 전화를 받은 사람이 필경 불룩한 몸집에 떡떡거리기 잘하리라는것과 그것으로 하여 부서사람들한테서 비난을 받고있을것이며 특히 누구보다도 그런 구속을 싫어하는 태수가 어지간히 골머리를 앓을것이라는 생각이 들자 저절로 웃음이 터졌다.

《안됐습니다, 기다리게 해서.》

다시 나타난 지도원의 낯색은 아까보다 한결 밝아져있었다.

《기사장동무가 이미 전화를 받았더군요. 부에서 말입니다. 요구하는 깡철로 기본적인 합의는 봤습니다. 기사장동문 회의가 있기때문에 다섯시에 만나자고 합디다. 그런걸 제가 오늘은 수요일이기때문에 합숙에서 다섯시까지밖에 접수하지 않는다는걸 상기시켰더니 그럼 숙소를 정한 다음에 만나자고 하더군요.》

그러면서 그는 이제부터 해야 할 수속들과 절차에 대해 순서를 꼽아가며 하나하나 대주는데 보매 이런 사무적인 지식에 있어서는 자기가 기사장이나 지배인보다 한등급 우라는것을 시위하려는상싶었다.

《알겠습니다. 정말 고맙습니다.》

짐들을 그의 사무실에 맡겨둔채 진호는 부랴부랴 밖으로 나왔다. 수속도 수속이지만 우선 직장부터 돌아보고싶어 견딜수가 없었던것이다.

파철장으로 쓰이는 직장앞 공지는 예나 다름없이 어수선했다.

산더미처럼 쌓여있는 쇠붙이들중에는 자동차운전실뚜껑이며 무쇠바퀴들 그리고 어떻게 날라왔는지 짐작키 어려운 커다란 기계부속들도 있는데 거의나 벌겋게 산화된것들이였다.

파철장사이로 난 좁은 통로로는 잔쇠붙이들을 가득 실은 자동차들이 겨끔내기로 꽁무니를 들이대고있었고 이미 부리워진 쇠밥부스레기들은 자석기중기의 무쇠흡반에 척척 빨리워 화차우에 있는 장입바가지들에 담겨지고있었다.

왜서인지 포장길로가 아니라 파철장을 가로질러가고싶어진 그는 장애물을 극복하듯 하며 쇠붙이를 타고넘다가 우뚝 걸음을 멈추고 강철직장의 거창한 위용을 바라보았다.

주런이 서있는 로체들과 로마다에서 내뻗치는 사나운 불길들 그리고 하늘을 찌를듯이 솟아있는 여섯개의 굴뚝들에서 솟구쳐오르는 희고 갈색이 도는 연기들…

저절로 가슴이 후두둑 뛰면서 어쩐지 한발에 들어서기는 못내 아쉬운 그런 숭엄한 감정에 휩싸였다.

실습을 왔던 그때까지만 해도 예비처리장의 벽은 시커먼 박판으로 둘러져있었는데 지금은 은빛으로 번쩍거리는 아연도금판이다. 그땐 발생로의 배관들로 하여 멀리에선 용해장을 볼수 없었는데 지금은 휑하니 들여다보인다.

그 숱한 로체들과 배관들은 다 어데로 사라졌담! 그러니 발생로를 아예 없애버렸는가. 변했다. 참으로 많이 변했다. 철도인입선이며 그 우로 분주히 오가는 기관차들도 전에 없이 불어난것 같았고 로문이 열릴 때마다 뿜어나오는 화광까지도 이전보다 몇배 더 억세게 느껴졌다.

《비켜요! 동무!》

귀청을 찢는 야무진 소리에 와뜰 놀라 돌아보니 한 처녀가 머리에 이고 온 파철덩이를 당장 자기 발등우에 내던지려 하고있었다.

《이크!》

덴겁을 하며 물러선 진호였으나 뒤에 있는 삐죽한 쇠붙이에 걸려 넘어질것처럼 두팔을 허우적거렸다. 그 바람에 처녀는 물론 주위에 있던 사람들까지도 배를 그러쥐고 웃어댔다.

다만 진호만이 얼빠진 사람처럼 멍하니 서있었는데 다시 다가선 처녀가 이번에는 팔을 자기쪽으로 힘껏 잡아당기는것이였다.

《아이! 좀 정신을 차리세요.》

돌아보니 웬걸 장입바가지를 가득 담은 화차가 기척도 없이 뒤걸음질치고있는것이 아닌가!

(정말 단단히 정신을 차려얄가보군.)

불시에 어떤 격렬한 운동의 필요를 느낀 그는 처녀에게 씩 웃어보이고나서 산화철가루가 융단처럼 깔려있는 무쇠계단을 두세층씩 마구 올려짚으며 용해장으로 뛰여올랐다.

출격하는 땅크의 서렬처럼 진을 치고 으렁으렁 동음을 울리는 로체들이며 로문짬으로 한발씩 내뻗치는 사나운 불길 그리고 이 장엄한 철의 군단의 지휘자야 내가 아니고 누구냐는듯이 긴팔을 휘저으며 돌아가는 장입기를 보느라니 저절로 장쾌해지는 마음을 금할수 없었다.

용해장을 뒤흔드는 동음은 금시 무엇을 와지끈 부서뜨릴듯싶은 위구를 촉발케 했으나 온몸에서는 알지 못할 쾌감이, 사나이다운 쾌감이 못견디게 꿈틀거리는것이였다.

(흠! 여기가 바로 내 일터란 말이지!)

그는 벅차게 끓어번지는 생활의 률조를 새삼스레 온몸으로 느끼지 않을수 없었다. 그러나 이번엔 단지 눈앞에 펼쳐진 거대한 생활자체에 대해서만이 아니라 여태까지는 이런 생활에 매혹되여 이 생활을 누리고있는 사람들에 대해 부러움만 품어왔지만 오늘부터는 바로 자기자신이 그 따분한 생활을 이 격동적인 생활로 바꾸었다는 긍지가 가슴속에 꽉 차오르는것이였다.

그의 가슴속에는 말로써는 표현하지 못할 환희와 함께 행동하고 투쟁하고싶은 열망이 견딜수 없이 끓어올랐고 행복이라고 할수 있는 감정이 그득히 차올랐다.

지령실의 지시가 확성기를 통해 들려오는가 하면 아스라니 높은 천정기중기에서는 무선기를 입에 댄 운전공들이 연방 뭐라고 중얼거린다. 로의 계기실마다에는 빨갛고 파란 구슬전등들이 쉼없이 반짝이는데 산업텔레비죤화면에는 로안의 사품치는 용금성분들이 또렷이 찍혀있었다.

이젠 자기도 이 거창한 철의 군단의 당당한 주인이라는 자각을 가지고 이것저것들을 바라보던 그는 자기 눈에 비치는 모든것이 쇠로만 되여있는데 대한 새삼스러움에 저절로 미소가 피여올랐다.

여기저기 붙어있는 구호판은 물론 로상으로 오르는 사다리며 계기실에 있는 책상과 의자도 다 철판으로 무어진것이였고 지어는 작업일지의 뚜껑이며 구석에 세워놓은 비자루까지도 철사로 엮어진것이였다.

견학을 왔던 그때에도 모든것이 쇠로만 되여있는걸 두고 얼마나 신기해했던가. 어릴 때 선생님이 《명사에 무엇이 속합니까?》하고 물으면 《의자》, 《책상》, 《못》하고 떠들어대듯이 자기들도 누가 쇠로 된것을 먼저 찾아내는가에 열을 올렸었다.

진호도 그때 한창 신이 나서 떠들어댔는데 갑자기 그보다 몇배 더 신기한것을 발견하고는 무춤 걸음을 멈추고말았었다. 그것은 로앞에서 빙빙 돌아가며 신명나게 해대는 용해공들의 삽질이였다. 그 모습이 어쩌면 그렇게도 호케이 슛동작과 흡사한지 저도 모르게 탄성이 터져나왔던것이다. 삽자루를 거머쥐고 휘친휘친 로앞으로 다가서서 두팔을 힘껏 휘두르는 모습은 그야말로 팍을 몰고 들어가다가 문대를 향해 채를 후리는 바로 그 동작이였다.

삽시에 얼음판을 질주하던 때의 흥분이 되살아오른 그는 어망결에 용해장복판으로 뛰여들었었다.

《삽질을 한번 해볼수 없을가요?》

《삽질?》

이마에 깊숙한 상처자리가 있어 얼핏 보기에도 몹시 험상궂게 생긴 로장은 대번에 마뜩잖아했지만 그 정도에 물러설 진호가 아니였다.

《걱정마십시오, 전 대학 호케이선숩니다.》

《호케이선수?》

그게 도대체 무슨 상관이냐는듯이 더욱 얼떠름해하는 로장이였으나 진호는 얼른 삽자루를 움켜쥐고 보수재를 떴다.

빙글빙글 돌아가는 용해공들짬에 끼여든 그는 자기 차례를 기다리며 앞자리들의 동작을 유심히 지켜보았다. 기어이 자기도 용해공들처럼 삽을 휘두르는 순간엔 뒤다리까지 보기 좋게 흔들어보이리라고 벼르면서…

이윽고 불길이 널름거리는 로문앞에 이른 그는 온몸에 힘을 주면서 힘껏 휘둘렀다. 그러나 그 순간 그는 저도 모르게 《으악.》 하는 비명을 지르고말았다. 그담부턴 어떻게 행동했는지 기억조차 할수 없었다. 다만 눈섭이 끄슬리지 않았나 해서 조심히 쓸어보는데 뒤에서 굉장한 폭소가 터져올랐던것이다.

《여-호케이!》

히죽이 웃으며 다가선 로장이 《삽자루가 뭐 불살구갠줄 아나?》하고 말했을 때에야 그는 자기 손에 있어야 할 삽이 없음을, 너무도 뜨거운 바람에 그것을 그만 로안에 던져버렸다는것을 알았다.

(아이구! 이게 무슨 망신이람!)

이 일로 하여 그는 대학에 돌아온 후에도 한동안 뒤문출입만 하지 않을수 없었다.

그 추억도 오늘은 마냥 즐겁기만 했다.

어디서 삽질하는데가 없는가싶어 두리번거렸으나 어느 로도 투사작업을 하는데는 없었다.

그는 다시금 유쾌한 기분으로 출강장이며 용해장의 설비들을 이것저것 살펴보기 시작했다.

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